Engel van de stad

Mooie naam, Parker Bilal, maar wees gerust, de man heeft een meer wereldse naam, nl. Jamal Mahjoub. Hij is Soedanees, leeft in Egypte en heeft net een tweede naar het Nederlands vertaalde thriller afgeleverd, Engel van de Stad. Het is een veelledige roman waarin Kaïro zowel sfeer brengt als een personage is.

Detective Makana wordt gevraagd onderzoek te doen naar een mogelijke chantage op de leider van een Egyptisch reisbureau. Dat motief blijkt een lachertje. De dreigbrief was niet bedoeld voor de directeur, maar voor een van zijn medewerksters, Irina. Zij is de vrouw van een in ongenade gevallen professor, die door de regering in het oog wordt gehouden voor zogenaamde subversieve meningen. Daarmee krijg je een ferme hint over het klimaat van het boek. Dit is immers Egypte in het begin van de 21e eeuw, waarbij begrippen als chaos, opstandigheid en corruptie dansen rond een hete brij van revolutie. 9-11 moet nog komen, maar hier zit je midden in het broeien van wrevel.

Goed, er gebeuren heel wat dingen in dit boek die dit onderstrepen. Er worden kinderen vermoord, kinderen van Christenen ouders, maar ze worden telkens gevonden in de wijk van de Koptische Christenen. Daar maakt Makana kennis met de merkwaardige figuur van Priester Marconius, die door het organiseren van een boksclub de jongeren uit zijn wijk wat bezigheid wil geven. Maar Makana wordt zelf herhaaldelijk aangepakt, en daarmee heeft zijn verleden te maken, uit het eerste boek, waarbij hij zijn vrouw en dochter verloor in een dramatisch incident.

Dat verklaart misschien waarom Makana er vaak als een gedrogeerde wasbeer bij loopt. Hij is getuige van corruptie, van een moord, van lankmoedigheid en van overdreven ijver om de verkeerde redenen. En hoewel hij hier en daar een scherpe tong heeft en de handen uit de mouwen durft te steken is het algemene beeld toch van een actieheld zonder actie.

Dat komt wellicht omdat de auteur meer aandacht schenkt aan de sfeer, vaak ongedefinieerd, die je tussen de regels moet ontrafelen. De samenleving in Kaïro broeit naar een hoogtepunt, maar wanneer zal dat gebeuren? Hoeveel dode kinderen vooraleer er een volksopstand los barst? Voor er een burgeroorlog ontstaat? Dit zou een van die magische boeken kunnen worden die de tijdsgeest treffend weet te vatten, met een held die ondergaat tot hij reageert. Interessant, maar voor geoefende lezers.