Spel zonder regels

In Spel zonder regels creëert Greg Iles opnieuw de wondere wereld van Natchez-Misssissipi waar de talrijke mansions, liefst op de top van een heuvel, nog stille getuigen zijn van de blanke macht en de slavernij uit de 19e eeuw.

Burgemeester Penn Cage leidt deze stad door het moderniseringsproces van de 21e eeuw. De zwarten zijn gelijk bevoogd, maar wonen nog steeds in hun eigen wijk. De scholen zijn nog steeds sectair en de stad heeft dringend nood aan economische investeringen van grote ondernemingen. In dat klimaat is het dansen op een slappe koord voor Penn Cage.
Op een nacht wordt Cage uit zijn bed gebeld door Tim Jessup, een oude schoolvriend. Tim was ooit een drugsadict, maar is nu afgekickt, getrouwd en vader. Hij werkt als blackjackdealer op een van de casinoboten. (Ook weer een typisch Mississipi-verschijnsel: gokken op het vasteland is verboden, maar op een schip kan het wel, voor zover er correct aan de fiscus wordt afgedragen).
Tim vertelt Penn een ongelooflijk verhaal over hondengevechten op leven en dood op illegale plaatsen. Tim belooft Penn bewijsmateriaal, maar wordt vermoord voor het zover komt. Op dat moment is Penn Cage de volgende schakel in de keten. Hij en zijn familie worden bedreigd door Jonathan Sands, uitbater van het Magniola Casino. Behalve zijn lijfwacht, Quinn, beschikt Sands ook nog over een Alanga Mastiff, een monster van een hond, om zijn dreigementen kracht bij te zetten. Met behulp van Kelly, een ex-Marinier en Caitlin, zijn ex-vriendin maar dochter van een krantenmagnaat, vecht Cage terug vanuit een verloren positie.
Het gegeven van hondengevechten, waar een Chinese Maffioso bij betrokken zou zijn, en waar de FBI een undercover operatie leidt, is enerzijds wat dun als aanleiding. De manier waarop Iles dit thema echter uitwerkt maakt dat je op het puntje van je stoel zit. De schrikbarende dreiging van de honden voel je intens, één hondengevecht wordt tot in alle bloederige details weergegeven. Het sterkst is Iles echter in het opzetten van de verdediging van Penn Cage, die vecht voor zijn dochter, zijn familie en zijn stad. De manier waarop hij zich ontpopt tot jager in plaats van opgejaagde geeft het nodige vuur aan deze roman, een turf van 600 bladzijden. Dat er hier en daar een uitwijding te veel in staat neem je er met de glimlach bij, omdat het allemaal zo aannemelijk en zo realistisch is verteld. Penn Cage is een held uit noodzaak. De goeie soort held.